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Découverte d’une abeille âgée de 99 millions d’années !

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Abeille piégée dans de l'ambre
Une abeille âgée de 99 millions d'années piégée dans de l'ambre.

Une abeille de 99 millions d’années a été découverte parfaitement conservée dans un morceau d’ambre extrait d’une mine en Birmanie, a annoncé la revue BioOne. Il s’agit du plus vieux fossile d’abeille jamais découvert. Les pattes de l’abeille ont dû s’enliser dans la sève d’un arbre de la période du Crétacé moyen.

Aujourd’hui cette sève s’est transformée en ambre préservant en son sein dans un état presque parfait cette abeille âgée de 99 millions d’années. L’espèce de cette abeille ancestrale a été baptisée Discoscapa apicula par son découvreur George Poinar Jr. De l’université de l’Oregon.

Les abeilles modernes se nourrissent de pollen. Elles ont pour ancêtres des guêpes dites apoïdes, qui étaient carnivores. Ce spécimen retrouvé est carnivore et amateur de pollen (palynivore). Ce qui en fait un cas rare qui permet d’étudier la transition dans le mode alimentaire des abeilles.

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Tout comme les abeilles modernes, Discoscapa apicula possède des poils très fins sur lesquels les scientifiques ont retrouvé du pollen de plusieurs plantes datant du Crétacé. On a retrouvé aussi des larves triungulines, des coléoptères qui parasitent les abeilles. Elles ont dû s’accrocher à ses pattes et précipiter son enlisement dans la sève.

C’est le deuxième spécimen décrit qui présente à la fois des caractéristiques de guêpes apoïdes et d’abeilles. Le premier avait été aussi découvert par George Poinar Jr. en 2006 mais il appartient à un autre genre : Melittosphex.

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Pour rappel, l’ambre provient de la résine secrétée par des conifères, des arbres apparus au Carbonifère ayant évolué durant le Jurassique, il y a 200 millions d’années. Les échantillons de fossile retrouvés à l’intérieur de l’ambre sont souvent en parfait état, permettant aux scientifiques des recherches plus poussées.

Synthèse I. F.

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